A quien se parece el primer hijo

¿por qué un niño se parece más a un padre que a otro?

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La gente no puede evitarlo: le encanta predecir a quién se parecerá un bebé. ¿Tendrá los ojos de su madre y el pelo de su padre? ¿Será alto o bajo? ¿Se parecerá a mamá o no se parecerá en nada? Es el juego favorito de todos. Pero, ¿hay alguna forma infalible de saber cómo será tu bebé?
La mayoría de los rasgos que heredan los bebés son el resultado de múltiples genes que trabajan juntos para formar su apariencia. Cuando esos genes se juntan, algunos efectos se amplifican y otros se reducen. Y otros se desactivan por completo.
Los bebés heredan de cada uno de sus padres varios pares de genes que intervienen en la determinación del color del pelo. Estos genes determinan el color del pelo, así como el color de los ojos y la complexión. Y aunque los científicos aún no han determinado cuántos genes determinan en última instancia el tono exacto del cabello de un bebé, sí saben cómo funciona el proceso.

El bebé se parecerá a mamá o a papá

He escuchado muchas veces la afirmación de amigos. «¿Por qué enviar fotos de bebés?», preguntó uno. «Todos los recién nacidos son exactamente iguales. Apenas parecen humanos». Tener un bebé me ha hecho más sensible a las sutiles diferencias en los rasgos de la cara, pero la pregunta sigue siendo: ¿los bebés tienen realmente un aspecto diferente? ¿Puede la tecnología de reconocimiento facial funcionar con bebés pequeños?
Resulta que los científicos se han hecho estas mismas preguntas y han descubierto que, si eres hombre, los bebés pueden parecer iguales. Investigadores de la Universidad de St. Andrews mostraron fotos de bebés a hombres y mujeres de diferentes edades. ¿Puedes distinguir al más guapo entre la cohorte de los no tan guapos?
Los investigadores describen la ternura como: «mejillas salientes, frente grande y ojos grandes por debajo de la línea media horizontal del cráneo». Resulta que los hombres no son tan astutos a la hora de elegir al bebé más mono.
Los investigadores suponen que las hormonas rigen la capacidad de las mujeres para fijarse en los detalles más sutiles de la cara regordeta de un recién nacido. Las mujeres que tomaban píldoras anticonceptivas, que aumentan los niveles hormonales, eran más propensas a elegir al bebé más guapo. Las mujeres jóvenes y de mediana edad eran capaces de distinguir a los bebés bonitos del montón, mientras que las mujeres de entre 53 y 60 años eran tan poco propensas a notar las diferencias en los bebés como los hombres.

Todas las primogénitas se parecen a papá

Una tradición de paternidad sostiene que los bebés tienden a parecerse más a sus padres que a sus madres, una afirmación que tiene una explicación evolutiva razonable. Los padres, después de todo, no comparten la certeza de la madre de que el bebé es suyo, y es más probable que inviertan los recursos que tengan en su propia descendencia. La evolución humana, por tanto, podría haber favorecido a los niños que se parecen a sus padres, al menos al principio, como forma de confirmar la paternidad.
La hipótesis del parecido con el padre recibió cierto respaldo científico en 1995, cuando un estudio publicado en Nature por Nicholas Christenfeld y Emily Hill, de la Universidad de California en San Diego, demostró que las personas eran mucho más capaces de emparejar fotos de niños de un año con imágenes de sus padres que con fotos de sus madres. (Scientific American forma parte del grupo editorial Nature).
¿Caso cerrado? Difícilmente. «Es un resultado muy atractivo, es seductor, es lo que la psicología evolutiva predeciría, y creo que es erróneo», dice el psicólogo Robert French, del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia. Una serie de investigaciones posteriores, publicadas a lo largo de los años en la revista Evolution & Human Behavior, han arrojado resultados contrarios al artículo de 1995, indicando que los niños pequeños se parecen a ambos padres por igual. Algunos estudios han descubierto incluso que los recién nacidos tienden a parecerse más a sus madres que a sus padres.

Por qué las hijas se parecen a sus padres

Desde el principio de la historia de la humanidad, la gente se ha preguntado cómo se heredan los rasgos de una generación a otra. Aunque los hijos suelen parecerse más a uno de los padres que al otro, la mayoría de la descendencia parece ser una mezcla de las características de ambos progenitores. Siglos de cría de plantas y animales domésticos han demostrado que los rasgos útiles -la velocidad en los caballos, la fuerza en los bueyes y los frutos más grandes en los cultivos- pueden acentuarse mediante el apareamiento controlado. Sin embargo, no existía ningún método científico para predecir el resultado de un cruce entre dos progenitores concretos.
No fue hasta 1865 cuando un monje agustino llamado Gregor Mendel descubrió que los rasgos individuales están determinados por «factores» discretos, más tarde conocidos como genes, que se heredan de los padres. Su riguroso enfoque transformó la cría agrícola de un arte a una ciencia. Comenzó con padres de antecedentes genéticos conocidos, para tener una base de referencia con la que comparar los patrones de herencia en la descendencia resultante. A continuación, contó cuidadosamente el número de individuos que presentaban los distintos rasgos en las sucesivas generaciones de descendientes.