Cometas del sistema solar

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ResumenEn un pasado lejano, la gente se asombraba y se alarmaba ante los cometas, percibiéndolos como estrellas de larga cabellera que aparecían en el cielo sin previo aviso y de forma imprevisible. Los astrónomos chinos mantuvieron durante siglos extensos registros, que incluían ilustraciones de tipos característicos de colas de cometas, tiempos de apariciones y desapariciones de cometas y posiciones celestes. Estos anales históricos de los cometas han demostrado ser un valioso recurso para los astrónomos posteriores.
Ahora sabemos que los cometas son restos de los albores de nuestro sistema solar, hace unos 4.600 millones de años, y están formados principalmente por hielo recubierto de material orgánico oscuro. Se les ha denominado «bolas de nieve sucias». Pueden aportar importantes pistas sobre la formación de nuestro sistema solar. Los cometas pueden haber traído agua y compuestos orgánicos, los componentes básicos de la vida, a la Tierra primitiva y a otras partes del sistema solar.
Tal y como teorizó el astrónomo Gerard Kuiper en 1951, existe un cinturón de cuerpos helados más allá de Neptuno, donde una población de cometas oscuros orbita alrededor del Sol en el reino de Plutón. Estos objetos helados, ocasionalmente empujados por la gravedad hacia órbitas que los acercan al Sol, se convierten en los llamados cometas de período corto. Al tardar menos de 200 años en orbitar el Sol, en muchos casos su aparición es predecible porque ya han pasado antes. Menos predecibles son los cometas de período largo, muchos de los cuales llegan desde una región llamada Nube de Oort a unas 100.000 unidades astronómicas (es decir, unas 100.000 veces la distancia entre la Tierra y el Sol) del Sol. Estos cometas de la Nube de Oort pueden tardar hasta 30 millones de años en completar un viaje alrededor del Sol.

Plutón

Skip to main contentRebajas de fin de veranoShop NowImagen del C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), el mayor cometa descubierto en los tiempos modernos. Está previsto que alcance las proximidades de la órbita de Saturno en 2031 en su viaje hacia el interior desde las afueras del sistema solar. Crédito: Dark Energy Survey/DOE/FNAL/DECam/CTIO/NOIRLab/NSF/AURA/P. Bernardinelli & G. Bernstein (UPenn)/DESI Legacy Imaging Surveys
Mucho más allá de las órbitas de Neptuno y Plutón, una oscura y misteriosa extensión del espacio tienta a los astrónomos. Se cree que aquí pululan hasta trillones de cometas, lanzados a su ubicación actual por Júpiter u otros planetas hace miles de millones de años. Forman una gigantesca esfera conocida como la nube de Oort que envuelve el sistema solar y se extiende hasta quizás un par de años luz del sol. Nadie sabe realmente cuántos cometas existen en la nube de Oort ni su verdadera extensión, porque la luz solar que ilumina esa remota región es muy escasa. Pero, de vez en cuando, una estrella que pasa o las mareas galácticas agitan estos restos helados del amanecer del sistema solar, haciendo que los cometas caigan hacia el lejano sol y queden al alcance de nuestros telescopios. Estos cometas, llamados de período largo, tienen una órbita de miles o millones de años y son predominantemente pequeños, de no más de unos pocos kilómetros de diámetro. Sin embargo, la semana pasada los astrónomos anunciaron el descubrimiento de uno de proporciones realmente descomunales: un cometa gigante que podría medir cientos de kilómetros de borde a borde. «Fue bastante impactante», dice Pedro Bernardinelli, de la Universidad de Pensilvania, uno de los investigadores que encontró el objeto. Ahora están en marcha los esfuerzos para entrenar más telescopios en la dirección del cometa para desenterrar sus secretos de las profundidades.

Localización de cometas

Los asteroides y cometas -y los meteoros que a veces proceden de ellos- son restos de la formación de nuestro sistema solar hace 4.600 millones de años. Mientras que los planetas y las lunas han cambiado a lo largo de los milenios, muchos de estos pequeños trozos de hielo, roca y metal no lo han hecho. Son como un registro fósil de la evolución planetaria.
Eyes on the Solar System te permite explorar los planetas, sus lunas, los asteroides, los cometas y las naves espaciales que los exploran desde 1950 hasta 2050. Acompaña al Curiosity Rover en su aterrizaje en Marte o vuela por Plutón con la nave New Horizons, todo ello desde la comodidad de tu ordenador.

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De vez en cuando, un cometa aparece en los titulares, quizá porque es visible desde la Tierra a simple vista. Esto da la impresión de que los cometas son raros. Sin embargo, nada más lejos de la realidad. Se cree que hay tantos cometas que ni siquiera los astrónomos pueden contarlos todos…
Sólo cuando un cometa gira hacia el Sol comienza a evaporarse y a generar las colas por las que los cometas son tan famosos. Las observaciones del cometa Halley durante su última aparición en 1986 muestran que la capa superior de un metro de la superficie del cometa se perdió para formar la cola.
Un cometa tiene probablemente suficiente hielo sobrante para unos cientos de pases por el Sol. Después de eso, puede debilitarse tanto por la pérdida de material que se rompe, o su superficie puede quedar tan ahogada con sustancias parecidas al alquitrán, que quedan cuando el hielo se evapora, que forma una capa que aísla el hielo restante de una mayor exposición al Sol.
Si esto ocurre, se transforma en un cometa «sigiloso». Deja de producir una cola y se une al ejército de otros asteroides cercanos a la Tierra (NEAs).Sólo mejores observaciones o incluso visitas de naves espaciales nos dirán cuántos de los NEAs son realmente núcleos de cometas extintos.El hecho de que los cometas mueran en lo que, astronómicamente hablando, es un corto período de tiempo (alrededor de 10 000 años), sugiere que debe haber una gran reserva de cometas adicionales para reponerlos.