Un virus es un ser vivo

Qué es un virus

En cierto modo, los virus son tanto vivos como no vivos. Tienen información genética que evoluciona a través de la selección natural. Se ensamblan solos. No se puede decir lo mismo de las rocas, las nubes o las estrellas. Pero no tienen ningún tipo de proceso químico interno para mantener la vida, como crecer, reproducirse o adaptarse a su entorno. En este sentido, son tan inertes como un material no vivo. Entonces, ¿qué son? Muchos científicos creen que son un precursor de la vida, una forma previa a la vida que nos da una idea de cómo la vida evolucionó a partir de moléculas orgánicas autoensambladas y autorreplicantes. Otros creen que son más bien semillas, con potencial para la vida, si encuentran el entorno adecuado (una célula huésped). Y otros los ven como simples parásitos, porciones fugitivas de genes de un huésped anterior. Así que esta pregunta no ha sido totalmente respondida, pero la búsqueda de la respuesta ha llevado a muchos descubrimientos fascinantes.
Hay dos partes que componen cada virus. En primer lugar, está el material genético. Al igual que las células de cualquier organismo vivo, un virus contiene material genético en forma de ácido nucleico. Algunos virus contienen ácido ribonucleico (ARN) mientras que otros tienen moléculas de ácido desoxirribonucleico (ADN).    Pero, a diferencia de las células vivas, el virus en sí mismo no tiene la maquinaria necesaria para reproducir este material (se hablará de ello más adelante), sólo para ensamblarlo. El segundo componente básico de un virus es una cubierta proteica. Esta capa está formada por unidades idénticas de proteína que se ensamblan en estructuras codificadas por (construidas por) su material genético, la molécula de ARN o ADN que cubren. Hay un tercer componente de la estructura del virus que sólo tienen algunos virus. Esta estructura es una envoltura de membrana que está hecha en parte de proteínas codificadas por el virus y proteínas de la célula huésped.

Características vivas y no vivas de los virus

Los virus no son seres vivos. Los virus son complicados conjuntos de moléculas, como proteínas, ácidos nucleicos, lípidos y carbohidratos, pero por sí solos no pueden hacer nada hasta que entran en una célula viva. Sin células, los virus no podrían multiplicarse. Por tanto, los virus no son seres vivos.
Cuando un virus se encuentra con una célula, se producen una serie de reacciones químicas que conducen a la producción de nuevos virus. Estos pasos son completamente pasivos, es decir, están predefinidos por la naturaleza de las moléculas que componen la partícula del virus. En realidad, los virus no «hacen» nada. A menudo, tanto los científicos como los no científicos atribuyen a los virus acciones como emplear, mostrar, destruir, evadir, explotar, etc. Estos términos son incorrectos porque los virus son pasivos, están completamente a merced de su entorno.

¿los virus crecen?

En un episodio de la clásica comedia televisiva de los años 50 The Honeymooners, el conductor de autobús de Brooklyn, Ralph Kramden, le explica en voz alta a su mujer, Alice, «sabes que yo sé lo fácil que es que te contagies». Hace medio siglo, incluso personas normales como los Kramden tenían algún conocimiento de los virus, como portadores microscópicos de enfermedades. Sin embargo, es casi seguro que no sabían exactamente qué era un virus. No eran, ni son, los únicos.
Durante unos 100 años, la comunidad científica ha cambiado repetidamente su opinión colectiva sobre lo que son los virus. Primero se consideraron venenos, luego formas de vida, más tarde sustancias químicas biológicas, y hoy en día se considera que los virus se encuentran en una zona gris entre lo vivo y lo no vivo: no pueden replicarse por sí mismos, pero sí pueden hacerlo en células verdaderamente vivas y también pueden afectar profundamente al comportamiento de sus huéspedes. La categorización de los virus como no vivos durante gran parte de la era moderna de la ciencia biológica ha tenido una consecuencia no deseada: ha llevado a la mayoría de los investigadores a ignorar los virus en el estudio de la evolución. Sin embargo, por fin los científicos están empezando a apreciar los virus como actores fundamentales en la historia de la vida.

Por qué se considera que los virus son respuestas no vivas

En un episodio de la clásica comedia televisiva de los años 50 The Honeymooners, el conductor de autobús de Brooklyn, Ralph Kramden, le explica en voz alta a su mujer, Alice, «sabes que yo sé lo fácil que es que te contagies». Hace medio siglo, incluso personas normales como los Kramden tenían algún conocimiento de los virus, como portadores microscópicos de enfermedades. Sin embargo, es casi seguro que no sabían exactamente qué era un virus. No eran, ni son, los únicos.
Durante unos 100 años, la comunidad científica ha cambiado repetidamente su opinión colectiva sobre lo que son los virus. Primero se consideraron venenos, luego formas de vida, más tarde sustancias químicas biológicas, y hoy en día se considera que los virus se encuentran en una zona gris entre lo vivo y lo no vivo: no pueden replicarse por sí mismos, pero sí pueden hacerlo en células verdaderamente vivas y también pueden afectar profundamente al comportamiento de sus huéspedes. La categorización de los virus como no vivos durante gran parte de la era moderna de la ciencia biológica ha tenido una consecuencia no deseada: ha llevado a la mayoría de los investigadores a ignorar los virus en el estudio de la evolución. Sin embargo, por fin los científicos están empezando a apreciar los virus como actores fundamentales en la historia de la vida.